AFP .4 enero
El Reino Unido fue donde empezó la vacunación masiva a finales del 2020. AFP
El Reino Unido fue donde empezó la vacunación masiva a finales del 2020. AFP

La emergencia en el Reino Unido y en Sudáfrica por la aparición de variantes del coronavirus preocupa al mundo puesto que, según los primeros datos, son más contagiosas.

- ¿Qué son estas variantes?

Todos los virus mutan, es decir, se modifican cuando se reproducen.

El covid-19 ha tenido múltiples variaciones desde su aparición, pero en general éstas no han tenido consecuencias. Pero algunas mutaciones pueden favorecer su sobrevivencia, por ejemplo, si logra un mayor contagio.

La variante B.1.1.7, llamada ahora VOC 202012/01, fue detectada en noviembre en el Reino Unido luego de desarrollarse “probablemente” en setiembre en el sureste de Inglaterra.

Después de extenderse rápidamente en ese país, esta variante fue detectada en otras decenas de países, desde Estados Unidos hasta Corea del Sur, pasando por India, Francia y Dinamarca.

La mayoría de los casos fueron importados del Reino Unido, pero algunos no tienen ninguna relación probada con ese país, como es el caso de Dinamarca, con 86 pacientes identificados.

La variante llamada 501.V2, ahora mayoritaria en Sudáfrica, fue detectada allí en octubre y ha sido localizada en otros países como el Reino Unido y Francia.

Según los expertos, el número de casos de ambas variantes está por ahora subestimado, o sea, es mayor de lo que se cree.

Las dos presentan varias mutaciones. Una afecta a la proteína “espiga” del coronavirus, una punta que le sirve para pegarse a las células humanas y penetrar en ellas.

Esta variante aumenta las capacidades del virus de pegarse a las células humanas. Y aunque “no hay ninguna relación claramente establecida entre esa capacidad de pegarse y una mayor transmisión, es posible que esta exista”, de acuerdo al Centro Europeo de Prevención y Control de Enfermedades (ECDC).

La variante británica del virus es más contagiosa entre veinteañeros. AFP
La variante británica del virus es más contagiosa entre veinteañeros. AFP
- ¿Más transmisibles?

Varios estudios científicos (todavía no evaluados por otros expertos) concluyen que la variante británica del covid-19 es mucho más transmisible, cosa que confirma la evaluación inicial del grupo de investigadores que asesora al gobierno británico.

Así, según los cálculos de la London School of Hygiene and Tropical Medicine (LSHTM), la variante británica sería entre 50%-74% más contagiosa. Para el Imperial College de Londres, la capacidad de contagio es entre 50%-75% mayor.

Las conclusiones preliminares sobre la variante sudafricana también dan cuenta de una mayor transmisión, pero hay menos datos disponibles.

A falta de resultados concluyentes, algunos expertos se muestran cautelosos.

- ¿Más peligrosas?

“Ninguna información disponible indica que las infecciones de estas cepas sean más graves”, según el Centro Europeo de Prevención y Control de Enfermedades. Pero el riesgo “es elevado en términos de hospitalizaciones y de muertes”, añadió.

Y es que “una mayor contagiosidad equivale eventualmente a una incidencia mucho más fuerte y por lo tanto a una presión más importante sobre el sistema sanitario aunque la letalidad (de las variantes) sea la misma”, según Bruno Coignard, director de enfermedades infecciosas de la agencia sanitaria francesa Santé Publique France..

Los primeros estudios sobre la variante británica apuntan a que es más contagiosa entre los jóvenes menores de 20 años que la cepa habitual.

El estudio de la London School of Hygiene and Tropical Medicine estima así que las medidas tomadas en noviembre durante el confinamiento en el Reino Unido no serían eficaces para controlar la epidemia, a “menos de que se cerraran también escuelas, institutos (secundarias) y universidades”.

Las empresas Pfizer-BioNTech informaron que en seis semanas podrían responder a la nueva variante del virus. AFP
Las empresas Pfizer-BioNTech informaron que en seis semanas podrían responder a la nueva variante del virus. AFP
- ¿Afectan a la eficacia de las vacunas?

“Por ahora, no disponemos de suficiente información para decir” que estas variantes suponen “un riesgo para la eficacia de las vacunas”, estima el Centro Europeo de Prevención y Control de Enfermedades.

Sin embargo, con los datos disponibles, “los expertos creen que las vacunas actuales serán eficaces contra estas cepas”, declaró Henry Walke, de los Centros de Prevención y Lucha contra las Enfermedades de Estados Unidos.

El laboratorio alemán BioNTech, creador junto a Pfizer de la primera vacuna contra covid-19 autorizada en el mundo, aseguró que de ser necesario podría proveer un nuevo producto en "seis semanas" para responder a una mutación.

El cambio de año no significa dejar atrás las mascarillas. AFP
El cambio de año no significa dejar atrás las mascarillas. AFP
- ¿Cómo enfrentarse a las variantes?

A falta de poder impedir la propagación de estas variantes, el objetivo es "retrasarlas" al máximo, según Coignard.

El Centro Europeo de Prevención y Control de Enfermedades recomienda a los países afectados tomar medidas similares a las del principio de la pandemia, como la limitación de viajes y los exámenes a personas provenientes de zonas de riesgo.

En el campo individual, “debemos ser todavía más rigurosos con las medidas de prevención”, según el doctor Walke, en alusión al lavado de manos, el uso de mascarillas, el distanciamiento social y demás.